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Las principales causas de la Gran Depresión y cómo el camino de la recuperación transformó la economía estadounidense

La Gran Depresión fue el peor periodo económico de la historia de Estados Unidos. Si bien el crack bursátil de 1929 marcó el inicio de la crisis, no fue -en contra de la creencia popular- la única razón de la misma. Muchos otros factores se combinaron para crear la Gran Depresión, desde aranceles inoportunos hasta movimientos equivocados de los jóvenes Reserva Federal . "El choque no fue una causa, sino un acontecimiento desencadenante", dice Barry M. Mitnick, profesor de administración de empresas y de asuntos públicos e internacionales en la Escuela de Negocios Katz de la Universidad de Pittsburgh. Como sabe cualquiera que haya leído "El Gran Gatsby" o haya visto "Chicago", el periodo popularmente llamado "Los locos años veinte" precedió al crack. El PIB creció a un ritmo anual del 4,7%, mientras que la tasa de paro se situó en una media del 3,7%. De 1920 a 1929, la riqueza total en Estados Unidos se duplicó con creces, y los estadounidenses individuales comenzaron a invertir en el mercado a lo grande. La débil normativa había abierto el camino a un periodo de especulación salvaje en las bolsas de valores. Estar "en el mercado" era lo más "in", pero muchos inversores no investigaban las empresas ni compraban basándose en los fundamentos, sino que se limitaban a apostar que las acciones seguirían subiendo.

Peor aún, muchas personas compraron acciones con margen, generalmente necesitando sólo el 10% del precio de una acción para hacer una compra (sin darse cuenta de que estarían en el gancho para la cantidad total si el precio cayó). Eso, a su vez, infló los precios, con acciones que se vendían por más dinero del que justificaban los beneficios reales de sus empresas.
Aun así, el mercado de valores siguió subiendo obstinadamente. Así fue hasta octubre de 1929, cuando todo se vino abajo.
Al darse cuenta de la situación de sobrecalentamiento del mercado, los inversores experimentados comenzaron a "tomar ganancias" en el otoño de 1929. Los precios de las acciones comenzaron a tambalearse.

La primera vez que se desplomaron fue el 24 de octubre de 1929, cuando los mercados abrieron un 11% más bajos que el día anterior. Después de este "jueves negro", se recuperaron brevemente. Pero los precios volvieron a caer el lunes siguiente. Muchos inversores no pudieron hacer sus llamadas de margen. El pánico se apoderó de la venta al por mayor, lo que provocó más ventas. El "martes negro", el 29 de octubre, los inversores descargaron millones de acciones, y siguieron descargando. Literalmente, no había compradores.
"El sistema se vino abajo como un castillo de naipes", dice Mitnick.

De 1929 a julio de 1932, el mercado perdió más del 85% de su valor. El Promedio Industrial Dow Jones se hundió desde un máximo de 381,17 en 1929 hasta un mínimo de 41,22 en 1932.

Y provocó que otros problemas económicos que se cocinaban a fuego lento llegaran a hervir. Una crisis similar se estaba produciendo en la agricultura. Durante la Primera Guerra Mundial, los agricultores habían comprado más maquinaria para aumentar la producción, una medida costosa que les endeudó. Pero, en la economía de posguerra, acabaron produciendo mucha más oferta de la que necesitaban los consumidores. El valor de las tierras y los cultivos se desplomó.
Todo ello se tradujo en una caída de los precios, tanto agrícolas como industriales, que diezmó los beneficios y perjudicó a unas empresas ya sobredimensionadas.

La pérdida de dinero obligó a las empresas a recortar la producción - y su mano de obra. Los consumidores endeudados dejaron entonces de gastar. Esto no hizo más que empeorar la situación, provocando el colapso de más empresas o recortes y, por supuesto, el despido de más personas. En su punto álgido, en 1933, la tasa de desempleo alcanzó el 24,9% -15 millones de estadounidenses de una población de 125,6 millones- y todavía era de casi el 19% en 1939.

Durante los años 20, los bancos habían sido irresponsables, dejando que sus reservas fueran peligrosamente bajas. Pero la Reserva Federal lo fue aún más, piensan ahora muchos economistas e historiadores. "La Gran Depresión puede achacarse a la Reserva Federal", dice Aleksandar Tomic, director del programa del Máster en Economía Aplicada del Boston College.

Al mantener los tipos de interés bajos a principios y mediados de la década de 1920, la Fed contribuyó a la embriagadora expansión. Luego, tras el crac, hizo justo lo contrario de lo que los economistas aconsejarían hoy: en lugar de bajar los tipos de interés, la Fed los subió, duplicándolos en 1931 respecto a sus niveles anteriores al crac. La idea era desalentar la concesión de préstamos y empréstitos, la "especulación salvaje" que fomentó la burbuja del mercado, que luego estalló.

La Fed también siguió la política "liquidacionista" del entonces secretario del Tesoro Andrew Mellon, que esencialmente dejó que los bancos se hundieran. La idea: eliminar las instituciones financieramente irresponsables y, en general, surgiría un sistema bancario más fuerte y sólido. Pero en lugar de las manzanas podridas, fueron en gran medida los bancos más pequeños los que acabaron hundiéndose. En 1933, 11.000 de ellas habían fracasado, acabando con los ahorros de millones de personas.