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GlaxoSmithKline tropezó con las inyecciones de COVID-19. Ahora se enfrenta a un éxodo de talento estadounidense y a un futuro incierto como líder mundial en vacunas.

En un apacible día de diciembre de 2016, los ejecutivos de GlaxoSmithKline cortaron un lazo naranja, dando paso a lo que esperaban fuera un nuevo capítulo para el gigante farmacéutico.
GSK acababa de ayudar al mundo a responder a los sustos virales de la gripe H1N1 y el ébola, y sus líderes imaginaron el crecimiento de su ostentoso centro de investigación de vacunas en los suburbios de Rockville, Maryland, para convertirlo en una central de biopreparación, equipada con el talento de investigación y la potencia de fabricación para detener las pandemias en su camino.
Situado cerca del centro de poder del gobierno de los Estados Unidos y de los principales centros de investigación federales, como los Institutos Nacionales de Salud, el equipo de GSK había presentado una propuesta para crear una organización de biopreparación para responder a patógenos, como el coronavirus. El plan fracasó en 2017 porque Estados Unidos se negó repetidamente a financiarlo.
Aun así, la sede de Rockville siguió adelante con más de 400 empleados centrados en proyectos como la exitosa vacuna contra el herpes zóster de GSK, Shingrix, y una plataforma experimental de ARN mensajero (ARNm).
Entonces, tres años después del corte de cinta de Rockville, empezaron a llegar informes sobre misteriosos casos de neumonía en la ciudad china de Wuhan. Pronto, los científicos identificarían la causa como un nuevo coronavirus, llamado SARS-CoV-2. En pocas semanas, el virus se había extendido por todo el mundo. A principios de marzo, gran parte del mundo se había cerrado en un intento de detener la propagación.

Fue el tipo de evento para el que se construyó el centro de Rockville. Y GSK, una multinacional farmacéutica con sede en el Reino Unido, estaba sentada sobre una de las tecnologías más prometedoras para responder rápidamente a los virus.

Un equipo de Novartis que se unió a GSK en un acuerdo de 2015 llevaba años trabajando en una plataforma de ARNm, similar a las de Moderna y BioNTech. GSK también tuvo en sus manos la tecnología del adenovirus de chimpancé, un enfoque que finalmente se utilizó en una vacuna COVID-19 diseñada por científicos de la Universidad de Oxford con AstraZeneca.
Pero cuando surgió el nuevo coronavirus, GSK, el mayor negocio de vacunas del mundo por ingresos, se vio sorprendido.

Insider habló con Roger Connor, presidente de vacunas globales de GSK, y con antiguos empleados de GSK y un analista para entender cómo GSK se quedó atrás en la carrera de las vacunas - y qué efecto podría tener en el futuro del cacareado gigante farmacéutico. (Los ex empleados hablaron bajo condición de anonimato para poder hablar con franqueza sobre su antiguo empleador. Sus identidades son conocidas por Insider).
En los primeros meses de la pandemia, los investigadores de Rockville pidieron a GSK que empezara a utilizar su tecnología de ARNm para trabajar en una vacuna, dijeron dos de los antiguos empleados de Rockville. Esa solicitud fue denegada porque su tecnología no estaba preparada para el momento de máxima audiencia, dijo Connor. Las dos primeras vacunas COVID-19 autorizadas en los Estados Unidos fueron desarrolladas por Moderna y el equipo de Pfizer y BioNTech, y ambas eran inyecciones basadas en ARNm. La inyección de Oxford-AstraZeneca también se utiliza en todo el mundo.
Rockville ha visto salidas generalizadas. Al menos tres docenas de empleados, muchos de ellos científicos y líderes clave, han abandonado el centro desde que comenzó la pandemia, en marzo de 2020.

"No se puede obviar el hecho de que nuestro resultado general ha sido decepcionante", dijo Connor a Insider en una entrevista.
La sede de Rockville constituye una fracción del imperio mundial del gigante farmacéutico, de 90.000 millones de dólares, que cuenta con 94.000 empleados, entre ellos unos 17.000 que trabajan en vacunas.

Pero las tensiones y la decepción encontradas en sus laboratorios hablan de la lucha más amplia a la que se enfrenta GSK para mantener el ritmo de las biotecnologías más rápidas como Moderna, BioNTech, Novavax y otras.

Seis exempleados de GSK describieron una organización que estaba pasando por una importante reestructuración centrada en el crecimiento de su actual negocio de vacunas y que no buscaba interrumpir ese trabajo apostando por un nuevo patógeno. Tres de ellos afirmaron que la asfixiante burocracia y la falta de visión de la dirección sobre la investigación de vacunas fueron los principales motivos de su marcha. Connor defendió la respuesta de GSK a la pandemia, expresando su confianza en las asociaciones que GSK ha forjado con otros desarrolladores de vacunas como Medicago y Sanofi. Estos esfuerzos todavía pueden dar resultados para el mundo, aunque más tarde de lo que se esperaba inicialmente, dijo.

Pero después de ser el mayor negocio de vacunas del mundo en 2019 y 2020, GSK es casi seguro que será desplazado por biotecnologías más pequeñas que tropezaron con el gigante farmacéutico en el desarrollo de vacunas COVID-19.