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Uber prometió pagar a los conductores que no pudieran trabajar a causa del coronavirus. Pero los conductores dicen que Uber ha estado cerrando sus cuentas después de que soliciten la paga por enfermedad, y luego ignorando o rechazando sus reclamacion

Zachary Frenette ha conducido para Uber en Phoenix, Arizona, durante los últimos dos años, obteniendo el estatus de "Diamante" y una calificación media de 4,96 durante ese tiempo, mientras completaba más de 4.300 viajes sólo en el último año. También es seropositivo, lo que significa que tiene un sistema inmunitario debilitado que le hace correr un mayor riesgo de desarrollar síntomas graves o morir a causa de COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus.
El 18 de marzo, dos de sus pasajeros, ambos con tos y estornudos, dijeron que acababan de salir de casa de un familiar que había dado positivo en el virus. Por ello, Frenette dejó inmediatamente de aceptar viajes y acudió a su médico, que le escribió una carta en la que le decía que se autocontaminara para "limitar la exposición y la posible propagación" del virus. A continuación, presentó esa carta a Uber, que desactivó su cuenta de conductor en un aparente esfuerzo por limitar su contacto con otros pasajeros.
"Mi medio de vida estaba en riesgo inmediato", dijo Frenette.
Frenette, que depende principalmente de Uber para sus ingresos, sabía que Uber tenía un programa para pagar a los conductores que no podían trabajar por riesgo de propagación del coronavirus. Y con una nota del médico que destacaba su posible exposición, supuso que la empresa cumpliría su política, después de todo, le cerraron la cuenta como parte de ella.
Pero Frenette y otros múltiples conductores de Uber dijeron a Business Insider que la compañía no les ha dado el pago prometido a pesar de su mayor exposición o riesgo, dejándolos sin paga y sin poder trabajar. Algunos también plantearon la preocupación de que al cerrar las cuentas pero no compensar a los conductores que siguen el acuerdo se corre el riesgo de desincentivar a los conductores para que se auto-quiten en medio de una pandemia.
Los cierres estatales en más de la mitad de EE.UU. han obligado a miles de conductores como Frenette a abandonar las carreteras, tanto para proteger su propia salud como la de los demás, mientras que los que siguen conduciendo han tenido dificultades para ganar dinero, ya que los viajes se han reducido hasta en un 94% en EE.UU.
A principios de marzo, reconociendo la precaria situación en la que se encuentran los conductores, Uber anunció su intención de apoyarlos a través de una política de asistencia financiera coronaria. El programa promete compensar a los conductores durante un máximo de 14 días, con una cantidad diaria que varía en función de lo que hayan ganado en la plataforma en los últimos seis meses.
Pero la política inicial fue criticada porque sólo se aplicaba a los conductores que tenían casos confirmados de COVID-19 o que habían sido puestos en cuarentena por los funcionarios de salud pública. Dada la disponibilidad extremadamente limitada de las pruebas, la política de Uber hizo casi imposible para muchos conductores demostrar que tenían o estaban en riesgo de propagar la enfermedad, que puede ser altamente contagiosa incluso si una persona no muestra síntomas.
Después de una reacción violenta, Uber amplió el programa para incluir a los conductores "a los que una autoridad de salud pública o un proveedor médico autorizado les haya pedido personalmente que se autoaislen debido a su riesgo de propagación de COVID-19", así como a los conductores cuyas cuentas estén "restringidas por Uber como resultado de la información proporcionada por una autoridad de salud pública de que se le ha diagnosticado o ha estado expuesto a alguien diagnosticado con COVID-19", según su sitio web.
Los conductores de Uber dijeron a Business Insider que incluso los nuevos criterios eran casi imposibles de cumplir. Algunos, como Frenette, dijeron que la compañía seguía sin pagar incluso con una nota del médico que detallaba su riesgo de propagación de COVID-19.
La compañía dijo en un comunicado que había "estado proporcionando pagos a los conductores y repartidores elegibles", pero no detalló cuántos conductores eran elegibles, o por qué las reclamaciones de algunos conductores no fueron respondidas, excepto para dirigir a Business Insider a su política.
"Parece que se trata en gran medida de una campaña de relaciones públicas... para que al público le parezca que están haciendo algo por sus conductores extremadamente vulnerables", dijo Veena Dubal, profesora de derecho laboral y de empleo en la Universidad de California, Hastings, que se centra específicamente en la economía gig.
Frenette creía que cumplía los nuevos criterios -riesgo de propagación de la enfermedad, cuenta desactivada- y, sin embargo, Uber le negó la reclamación, enviándole una respuesta genérica sin explicar por qué no era elegible. Después de llamar al servicio de atención al cliente "entre 20 y 30 veces", Frenette recibió una respuesta de Uber en la que le decían que su documentación debía citar el "riesgo de propagación del COVID-19 como motivo" de su cuarentena.
Así que Frenette consiguió que su médico escribiera una segunda nota mencionando específicamente que su viaje del 18 de marzo significaba que estaba en riesgo de propagar el coronavirus, así como reiterando el riesgo para su salud debido a su sistema inmunológico debilitado, aún sin resultado.
Eli Martin, un conductor de Chicago que padece fibrosis quística, una enfermedad que afecta a los pulmones (se ha demostrado que las enfermedades pulmonares crónicas exponen a las personas a un mayor riesgo de padecer una enfermedad grave a causa del COVID-19), dijo a Business Insider que ha tenido dificultades similares para superar el listón establecido por Uber, a pesar de haber presentado una nota del médico en la que se le indicaba que se pusiera en cuarentena y se sometiera a las pruebas de detección del coronavirus debido a que informaba de que tenía tos seca, dolor de garganta, fatiga y dolores corporales, los síntomas que se observan con más frecuencia en los pacientes con el virus. Martin no pudo someterse a las pruebas debido a la limitada disponibilidad de los kits.
Uber ha dicho específicamente que "otras condiciones de salud" no califican a alguien para la compensación, dejando a sus conductores más vulnerables en la estacada. Esto ha provocado la reacción de personas como Nicole Knesek, una conductora de Sacramento que recibió el año pasado un trasplante de riñón que le obliga a tomar medicamentos contra el rechazo, lo que deja su sistema inmunitario suprimido.
"Simplemente no piensan en nadie más que en ellos mismos", dijo Knesek, quien dijo a Business Insider que su reclamación también fue rechazada en medio de criterios confusos y aparentemente cambiantes. "Lo cambiaron para que les sirviera", dijo.
Frenette se hizo eco de su crítica sobre la política de Uber que no cubre a los más expuestos al virus. "De forma preventiva, eso ya debería haberse introducido".
Pero tanto Frenette como Martin presentaron notas del médico que, además de mencionar sus condiciones de salud preexistentes, señalaban su posible exposición al virus y la posibilidad de propagarlo como resultado.
"Eso es literalmente lo que piden, esa es la redacción exacta", dijo Martin.
Mientras que estos conductores han pasado semanas, yendo y viniendo con Uber, a veces esperando varios días para una respuesta, la empresa logró desactivar sus cuentas casi inmediatamente. Los tres dijeron que Uber les prohibió conducir un día después de presentar las notas del médico, lo que implica que reconoció que no debían estar en contacto con los pasajeros, ya sea para protegerse a sí mismos o a los demás.
Según los criterios de Uber, esas desactivaciones deberían haber dado derecho a los conductores a una ayuda económica, pero aunque no son capaces de obtener ingresos en la plataforma, la compañía aún no ha accedido a pagarles según la póliza.